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Realidade virtual prepara presidiários para vida após prisão nos EUA

Programa que busca dar uma carreira às pessoas depois do encarceramento aproveita grande disponibilidade de vagas na área automobilística

Na sua primeira semana de treinamento no trabalho, Tiffany Joseph Busch aprendeu a fazer uma troca de óleo. “Se eu soubesse que era tão fácil, não teria pagado por trocas de óleo”, afirmou. Mas Busch nunca interagiu com um carro de verdade durante o treinamento. Em vez disso, ela aprendeu em uma garagem virtual, usando um headset de realidade virtual Meta Quest.

Busch, de 36 anos, está encarcerada na Instituição Correcional Feminina de Maryland (MCIW) e faz parte de um grupo inicial de presos que estão aprendendo habilidades em realidade virtual para as preparar para buscar empregos como técnicos automotivos após sua libertação. Para Busch, que espera ser libertada em junho, após ficar encarcerada desde os 19 anos, o programa pode oferecer uma vantagem crucial para reconstruir a vida fora da prisão.

Embora a tecnologia de realidade virtual exista há mais de uma década, ainda é frequentemente vista como uma tecnologia relativamente de nicho, usada em grande parte por gamers. Mas a MCIW, em parceria com a organização sem fins lucrativos Vehicles for Change, que tem sede em Baltimore e desenvolveu o programa, está explorando se os headsets de realidade virtual podem tornar as oportunidades de treinamento profissional mais acessíveis dentro das prisões. O objetivo final é reduzir as taxas de reincidência, garantindo que as pessoas encarceradas tenham um caminho para empregos bem remunerados uma vez que sejam libertadas.

Em todos os Estados Unidos, há uma forte demanda por técnicos automotivos – grupos comerciais dizem que a indústria vê dezenas de milhares de empregos não preenchidos a cada ano. E em Maryland, essas posições geralmente pagam acima do salário mínimo estadual, de US$ 15 por hora (cerca de R$ 78).

“É uma questão de conseguir um emprego para as pessoas que as leve a uma carreira e as mantenha fora da prisão”, disse o presidente da Vehicles for Change, Martin Schwartz. “Se eles conseguirem um emprego que pague de US$ 16 a US$ 20 por hora (cerca de R$ 83 a R$ 104), podemos mudar a tendência da taxa de reincidência.”

Mudança do treinamento de mecânico para o virtual
A Vehicles for Change foi fundada em 1999 para fornecer carros acessíveis para famílias de baixa renda. Em 2016, a organização sem fins lucrativos desenvolveu um programa de treinamento presencial para técnicos automotivos destinado a pessoas anteriormente encarceradas – os participantes recebiam treinamento remunerado enquanto consertavam automóveis que seriam entregues aos clientes da organização.

A organização tem parcerias com empregadores como a Napa Auto Parts e a AAA (Associação Automobilística Americana), cujos representantes fazem parte de seu conselho, para ajudar os graduados a conseguir trabalho em tempo integral após a conclusão do programa.

Entretanto, durante a pandemia de Covid-19, o número de aprendizes que a Vehicles for Change podia receber com segurança em suas garagens diminuiu, então Schwartz começou a explorar maneiras alternativas de oferecer o treinamento. Eventualmente, ele foi conectado à empresa de software HTX Labs, que havia criado programas de treinamento em realidade virtual para a Força Aérea dos EUA e, mais tarde, desenvolveu o programa de treinamento de mecânicos automotivos para a Vehicles for Change.

Além da Maryland Correctional Institution for Women, a organização sem fins lucrativos também está testando o programa de treinamento em realidade virtual para técnicos automotivos em instalações correcionais no Texas e na Virgínia.

Para os líderes do departamento correcional de Maryland, o programa proporcionou uma maneira rápida e fácil de expandir o treinamento profissional para uma área necessitada de trabalhadores na Instituição Correcional Feminina. O departamento trabalha “muito de perto com o Departamento de Trabalho [do estado] para determinar quais são as necessidades da indústria, onde estão as vagas”, segundo Carolyn Scruggs, secretária de segurança pública e serviços correcionais de Maryland.

Várias outras prisões do estado têm programas práticos de treinamento para mecânicos, mas construir uma nova garagem significa ter que encontrar espaço e trazer equipamentos caros — processos ainda mais complicados pelas medidas de segurança rigorosas que as prisões devem manter. Embora os headsets custem cerca de US$ 500 cada (cerca de R$ 2.600), ainda são mais acessíveis do que fornecer programas convencionais de treinamento prático.

“Trazer a realidade virtual elimina toda a necessidade de espaço ou financiamento que precisaríamos para construir uma sala de aula inteira”, disse Danielle Cox, diretora de educação do Departamento de Segurança Pública e Serviços Correcionais de Maryland, que supervisiona os 26 diferentes programas de treinamento profissional do departamento correcional.

“Além disso, eles conseguem algo em poucas semanas que levaria mais tempo se estivessem fazendo a prática na sala de aula”, disse Cox. “Então podemos ter algumas mulheres […] aproveitando essa oportunidade e realmente conseguindo um emprego assim que forem libertadas.” Agora, em sua terceira turma, o programa na MCIW já formou 15 mulheres desde que começou no ano passado.

“Há algo além daqui”
As mulheres na MCIW vão ao ginásio da instituição, que lembra um de escola secundária, para o treinamento. Quando colocam os headsets, são transportadas para uma garagem virtual de reparo automotivo, onde podem operar o elevador de carros e usar várias ferramentas. Ao completarem o programa, as aprendizes estão preparadas para empregos como técnicas de lubrificação de pneus – funções disponíveis em lugares como Jiffy Lube ou Mr. Tire – e para o exame de Excelência em Serviço Automotivo, a certificação nacionalmente reconhecida para mecânicos automotivos.

“Acho que a melhor parte disso – para pessoas encarceradas – é que você pode escapar deste lugar e isso lembra que há algo além daqui,” disse Meagan Carpenter, outra das trainees da MCIW. “Quero ser capaz de mostrar aos meus filhos, especialmente minha filha, que qualquer coisa que um homem possa fazer, nós podemos fazer melhor ou igual,” disse ela. “E quero ser uma boa representante deste programa […] às vezes só precisamos de um projeto para ter fé em nós e nos dar uma oportunidade.”

Mas é realmente possível aprender a consertar um carro em realidade virtual sem nunca interagir com um veículo real? Carpenter disse que se sente “100% confiante nas minhas habilidades.”

E Schwartz também está certo do potencial do treinamento em realidade virtual. Ele acrescentou que, dada a necessidade de trabalhadores automotivos, os empregadores geralmente estão felizes em mostrar aos aprendizes como aplicar o que aprenderam no mundo digital para operar com segurança em uma garagem real.

“A realidade virtual vai ser, sem dúvida, a forma como treinamos as habilidades profissionais em cinco anos, de modo geral”, disse ele. “Essa tecnologia vai mudar o treinamento nas prisões e vai fazer uma diferença enorme para as populações marginalizadas que temos neste país, que não podem pagar para ir a uma faculdade comunitária para obter um diploma automotivo ou uma escola técnica. Não só vamos preencher a lacuna das profissões técnicas, mas vamos mudar a pobreza neste país usando a realidade virtual.”



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